Евреи жили еще в предшественнике Одессы – татаро-турецком поселении Хаджибей, которое находилось на нынешней территории города. Самая старая из известных синагог Одессы действовала в районе нынешнего автовокзала более двухсот лет назад. С ростом города рос и процент его еврейского населения – Одесса и Варшава были крупнейшими городами, входившими в еврейскую «черту оседлости» Российской империи. В период с последней трети XIX века и до 1941 г. евреи составляли около половины населения Одессы: численность еврейской общины достигла  примерно 300,000 человек. В начале XX века в Одессе существовало до 100 синагог и молитвенных домов разной величины, действующих по территориальному или цеховому принципу.

Со временем отход евреев от Торы в Одессе активизировался. С установлением советской власти этот процесс усилился – было закрыто подавляющее большинство синагог, активно работала «Еврейская секция». Следующий удар нанесла румынско-немецкая оккупация Одессы в годы Второй мировой войны, когда почти все еврейское население Одессы, не успевшее эвакуироваться из осажденного города, было физически уничтожено.

По окончании войны вернувшиеся в Одессу евреи в какой-то степени возродили еврейскую жизнь в городе, но антисемитская компания по «борьбе с безродным космополитизмом» 1949-1953 годов привела к тому, что в Одессе осталась всего одна действующая синагога на Пересыпи. 40 лет в Одессе не было раввина. К началу 90-х годов XX века, после нескольких волн эмиграции, в единственной синагоге едва собирался миньян со средним возрастом далеко за 70.

Подавляющее большинство евреев Одессы были далеки от веры своих отцов. Масштабному возрождению подлинной еврейской жизни в Одессе положил начало приехавший из Израиля в Одессу молодой раввин Шломо Бакшт. Стараясь реализовать свою цель, Рав Бакшт много встречался с разными слоями еврейской общественности города, вел просветительскую деятельность.

В середине 90-х годов была открыта Еврейская школа. Во второй половине 90-х годов общине было возвращено здание Главной синагоги Одессы на Еврейской улице (собственно, синагога и дала название улице на заре существования города), которое до этого занимал факультет физкультуры Педагогического института. Кроме активной просветительской и преподавательской деятельности, для которой привлекались многочисленные шалиахи из Израиля, большое внимание уделялось самой возможности вести еврейскую жизнь в Одессе – снабжению кошерными продуктами, строительству миквы и многому другому. 

Со временем жизнь еврейской общины в Одессе стала настолько активной, что здесь были открыты Еврейский университет, ешива, колель, хедер, интернаты и детские сады.